Per entendre la propietat intel•lectual cal conèixer els conceptes d’autor, de drets d’autor, d’obra, de durada dels drets i de domini públic.

La propietat intel•lectual protegeix les creacions originals producte de l’intel•lecte i atorga, als seus autors, una sèrie de drets i facultats pel simple fet d’haver-les creat. Els drets d'autor són les facultats, morals i d’explotació, que se li reconeixen a l’autor d’una obra original.

Es considera autor la persona natural que crea una obra literària, artística o científica. En certs casos, les persones jurídiques també poden ser titulars de drets d’autor.

Són objecte de protecció de propietat intel•lectual totes les creacions originals literàries, artístiques o científiques expressades per qualsevol mitjà o suport, tangible o intangible, que existeixi actualment o s’inventi en el futur, entre les quals es comprenen: els llibres, els fullets, els impresos, els epistolaris, els escrits, els discursos i les al•locucions, les conferències, els informes forenses, les explicacions de càtedres i les altres obres de la mateixa naturalesa, així com les traduccions i les adaptacions, les revisions, les actualitzacions i les anotacions, els compendis, els resums i els extractes i les transformacions d’una obra literària, artística o científica. També són objecte d’aquesta protecció els títols de les obres sempre que siguin originals. 

Com a norma general, els drets d’explotació de l’obra duren tota la vida de l’autor i 70 anys després de la seva mort o declaració de defunció. Després, l’obra passa a domini públic i es podrà fer servir sense autorització, sempre que se’n respectin l’autoria i la integritat. En el cas d’una edició concreta d’una obra en domini públic, els drets d’explotació de l’editor duren 25 anys.

Els drets d’autor de caràcter patrimonial es poden transmetre, bé mortis causa bé inter vivos.